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Monday, February 25, 2013

Parsons en trance
Alan Parsons Live Project
24 de febrero del 2013
Uptown Theater, Napa

Alan Parsons y sus historias de misterio e imaginación aún siguen resucitando. Felizmente.

La inspiración.

No puedo dejar de expresar mi admiración por cuán obsesionado estuve con el Alan Parsons Project cuando era un adolescente. Fue quizás su perfección sónica, o la casualidad de que vea al gran VJ/DJ Don Gerardo Manuel presentar el "video" de la canción "Time" en su programa Disco Club. "Video" va entre comillas porque se trataba no del video de "Time," sino del de la canción "Eye In The Sky." Alguien había cambiado la canción y dejado las impresionantes imágenes de animación. 

Lo seguiré diciendo: Alan Parsons Project no fue una banda con un éxito rotundo ni tampoco receptora de buenos comentarios de la crítica especializada. Pero eso es lo de menos cuando canciones como "Time" llegan y se meten en la cabeza de uno y por más que uno trate, no se la pueda quitar de encima. "Time" es una de las mejores canciones de la historia y sanseacabó.

Un cassette viejo y sabio.
La música es terriblemente subjetiva y eso no es novedad. Lo mejor del trabajo de Alan Parsons y Eric Woolfson no es ni positivo ni alentador en ninguna forma. Son canciones melancólicas y muy entradas en filosofía, semiótica y ciencia aplicada -o ficción si asumimos un pensamiento en base a tecnología disruptiva-, si es que vamos a hablar de lírica. Los arreglos orquestales de Andrew Powell son más bien del tipo funesto; aunque en "Old And Wise," por más pesimista que la canción sea, el propio arreglo haga que al final el tema se vuelva positivo y optimista para el futuro.

Es decir, las canciones de Parsons pertencecen a los mil recovecos de la mente. Representan el lanzamiento de un cohete al espacio con uno mismo dentro y, luego de estar orbitando y ver la tierra desde miles de kilómetros arriba, el corazón y cabeza empiezan a funcionar de otro modo. Un disco como Pyramid es un viaje a Egipto para algunos, o un dolor de cabeza para otros. Parsons fue para mí una revelación de que hay vida después del rock mediocre, aún siendo él mismo parte de esa mediocridad con canciones francamente malas producidas por él como "Judy Teen" de Cockney Rebel. Pero cualquier mediocridad se perdona con producciones majestuosas como "Music" de John Miles. Para otros adolescentes de mi época, aquella revelación pudo haber sido cualquier artista del momento, o bandas mucho más místicas como The Smiths, The Cure o Echo and The Bunnymen. En la actualidad, quizás alguna chica de 16 años oiga las grabaciones de Rihanna de la misma forma que yo percibí los discos de Alan Parsons. Magistrales, personales, subjetivos

Yo me subí al módulo Parsons en el verano de 1990 al comprar un cassette llamado "Best Of Alan Parsons Project". Para 1991 ya tenía todos sus cassettes. Viví una obsesión feliz y sana. Ahora, años después, extraño el ser un chico obsesivo y Parsoniano. Extraño el ser yo mismo, pero más alocado y arriesgado. Aquella emoción quedó en el pasado y de vez en cuando, cuando vuelvo a poner el CD en el reproductor, vuelvo a los dieciséis con "Games People Play," "Psychobabble" y porsupuesto, "Time," quizás la canción más romántica que jamás he escuchado.

Parsons se luce en todos sus discos. Parecía que su especialidad eran los Concept Albums, después de haber trabajado con gente como Pink Floyd en Dark Side Of The Moon, Wings, Al Stewart y Pilot. Y claro, también se lució en vivo anoche.

24 años no es nada.

Tuve que esperar 24 años para darle a Parsons personalmente las gracias por una obra tan consistente, fascinante y en general tan cargada de belleza. Y eso que sólo me refería a la discografía del Alan Parsons Project, la asociación musical que tuvo por una década con el compositor, pianista y cantante Eric Woolfson. Como productor musical de música pop-rock, su trayectoria es asombrosa, habiendo estado tras la consola de sonido durante las sesiones de discos como Dark Side of the Moon de Pink Floyd o Abbey Road de los Beatles.

He venido escuchando a Alan Parsons desde la secundaria y siempre me ha impactado su estilo para producir música con un sonido pristino, elegante y fantástico, al mejor estilo de sus influencias literarias: Edgar Allan Poe e Isaac Asimov. A diferencia de cantautores como Al Stewart, a quien Parsons le produjo su Year of the Cat, El Alan Parsons Project se aferraba a los grandes misterios de la humanidad, enclaustrados en historias de ciencia ficción, pasadas o futuras. Stewart ha preferido siempre la historia como fuente de inspiración, Parsons la fantasía. Aunque historia y fantasía no se diferencian mucho.

Pues en el concierto del 24 de febrero la fantasía fue lo que dominó los dos sets de puro tributo al APP. Es obvio que Alan le tiene un cariño enorme a los dos primeros trabajos de su Project: Tales Of Mystery and Imagination (1976) e I Robot (1977). Fue precisamente el tema título de este último el cual abrió el concierto. La audiencia, con un promedio de edad de 54 años, la pasó de maravilla con los seis minutos de uno de los instrumentales más alucinantes de los setentas. Bueno, si uno no alucina con "I Robot" es que algo anda mal en su tarjeta madre.

Eric Woolfson y Alan Parsons eran “arquitectos” de un sonido el cual, entre 1976 y 1987, jamás pudieron, ni intentaron, reproducir en vivo. Canciones como “Breakdown” (del Robot) requieren un coro de decenas de personas, y a falta del coro, Parsons nos instruyó a cantar “Freedom! Freedom! We will not obey!” La fuerza del bajo y especialmente de la rotunda batería de Danny Thompson continuaron elaborando el tema, generando aquel potente y vigorizante sonido, para llegar a “The Raven” (del Mystery). Iba a ser una noche muy entretenida, y para nada nostálgica: por un lado, el sonido Parsons se ha ido reinventando con el paso de los años; por el otro, jamás lo hemos dejado de escuchar. 

Lamentablemente no lo pudimos entrevistar… pero Pavlina sí, cuando Alan estuvo en Florida:

 
 
 
Más Parsons: aquí.

Discografía Parsons a descubrir:

From the Album of the Same Name, Pilot, 1975.
Rebel, John Miles, 1976.
Year of the Cat, Al Stewart, 1976.
Freudiana, Original Cast, 1989.

Nota: En los ochentas, en Perú, muchos sonidistas de TV adoraban usar la música de Alan Parsons para musicalizar programas y comerciales. Aquí algunas curiosidades:
 
"Mammagamma" usada en el comercial de Ambulancias "San Cristóbal".
"I Wouldn't Want To Be Like You" usada en el comercial radial de "Cronox", una distribuidora de Xerox.
"Silence and I" usada para el programa de TV "Gigante Deportivo" de Pocho Rospigliosi.
"Too Late" usada en el comercial radial de "Shopping Center Del Pacífico" en Arica, Chile.
"The Gold Bug" usada en un comercial radial de un producto del que no me acuerdo.
"Lucifer" usada en un noticiero que no recuerdo exactamente su nombre.
"Pipeline" igual.

Si tienen idea de otros usos en TV o radio del sonido Parsons, cuéntennos.
 
 
 

Monday, February 18, 2013

Blessed are they who escaped a life of misery and went far, far away from where repression and hatred lies. Brave and lucky whoever had the courage to go west, beyond the Iron Courtain and managed to reach freedom. It was risky, like being rocketed to the moon. And it took tasks that are described in this record.
For some reason I believe Whose Side Are You On? is about escaping the cold of communism for the warmth of the Western freedom. It is an encounter of an eastern girl with two U.K. guys who created a unique concept for its time. Unfortunately the first line-up didn't last too long.

Matt Bianco is not a person and definetly not a band, being this line-up disbanded completely after a one and only tour, but their story is pretty unique and I'm sure after you hear this album, you'll be impressed. But hey, you have to have open ears and let your emotions flow.

What we have here is one of those records that hook you and won't let go. This if you have a thing for the eighties' synth-pop sound and you once thought they were just a one hit wonder, fun to dance to but with additional flavors needed. Matt Bianco brings that spicyness and makes this one of the best debut albums ever.

It was formed after a jazz project named Blue Rondo A La Turk, and the idea of naming a band with a guy's name wasn't exactly creative (Jethro Tull and Pink Floyd were names already taken.) At the beginning there was Kito Poncioni on bass (who left after 10-15 minutes, probably), Mark Reilly on vocals and Danny White on keyboards. A polish girl named Basia Trzetrzelewska (omit the last name and you have a household name of High-End pop) gets called to work with them, they get a pre-WWII fashion look (very elegant for Basia, hey... she never looked so gorgeous) and the band was more than ready.

However, Bianco seemed to be doomed from the beginning. England wasn't ready yet for caribbean-latin pop sounds yet and they didn't make it at all in the U.S. But this didn't avoid them reaching a cult status and becoming a guilty pleasure for whoever ran into this record and the subsequent ones.

They were misunderstood, as most of the innovative things coming out of the eighties. They even got insulted on public TV:

Bastards! This is one of the greatest album of the eighties! Before the inevitable disbanding, they produced amazing pieces of work that somehow reach our emotional strings: "Whose Side Are You On?" is a funky synth pop tune with a walking bass setting up a spy movie in the twilight of the Cold War. Somebody is delivering important information to be delivered to western european intelligence but gets poisoned in an Italian Cafe. The East payed more money to the counter-spy. This incident seems isolated but thanks to Basia's distinctive background vocal work, haunts the entire record with paranoia, romance and longing for freedom.

"More Than I Can Bear" may be about a man longing for the departed lover, but in the album's context it's about a man with no past, maybe a spy, who fell in love with the wrong woman at the wrong time. The CD version of this tune features Mark Reilly by himself wailing about lost love; but in the LP version Basia helps him coping with the pain, creating literally one of the best pop performances of the eighties. You have to hear it to believe it.

After "Bear", the beginning of the Cha-cha in "No No Never" will make you think the rest of the album will suck big time and the first two tracks were just lucky strikes. But no, the song starts growing on you and all of a sudden we get the sensation of having a Caribbean story told by Europeans in a very elegant way. Crossover big time.

"Half A Minute" features Basia's high pitched perfect lead vocals in an amazing, fast paced samba that would make Astrud Gilberto tremble. Samba becomes pop in "It's Getting Late" when Basia plays an innocent girl trying to leave a bachelor's pad while he insists she can spend the night in it. She might be looking for protection but she is still scared to ask for it; therefore, the only way is out. "Get Out Your Lazy Bed," another tune about rushing into freedom by embracing capitalism, was maybe the biggest dance tune of the album, and it's there when we fall in love with Trzetrzelewska's angelical voice, being an emotional counterpart to Mark Reilly's baritone-a-la-Elvis sound.

Whose Side Are You On? is about ex-patriates trying to make it in the West and songwriters Reilly and Fisher play with the idea well: Matt Bianco is supposed to be the name of a spy a-la-James Bond who might be dealing with cold war issues of the time, including romantic affairs with complicated women who don't know what they want. If it's not an album about trespassing, then what is "Sneaking Out the Back Door" about? Matt Bianco releases himself of all responsabilities of a relationship and just... walks away singing a catchy dancing tune with a steady synth-bass riff all over a rocking jazz-chord progression. "Riding With The Wind" is the low point of the record but it's a necessary one, as it embeds the entire idea of moving from point A to point B; an idea present during the entire record, even in the two cohesive, cinematic instrumental tracks that close each side of the LP: "Matt's Mood" and "Matt's Mood II."

Shazam! A concept album of high caliber: Whose Side Are You On? is a collection of songs about freedom and how to reach it, for sure. It's more related to the iron courtain than anything else.

It's a shame that the CD doesn't feature the Basia/Reilly version of "More Than I Can Bear," we get the Mark Reilly-only version. We asked Danny White about this and he told us:

"Originally on the album, 'More Than I can Bear' had no Basia vocals. The record company [WEA] wanted to release it as a single and suggested Basia should sing on it. This we did and we liked it and on the vinyl version of the record we updated it to include this new version. However the CD version remained with the original version on it (CD's in those days were not the dominant format)."

Also, the CD doesn't include the bonus tracks featured in the cassette: "Big Rosie" and "The Other Side."

Danny also commented with us why they left the band:

"Basia was not happy just singing backing vocals (with the exception of 'Half a Minute') and felt she had more to offer as a writer as well as a singer. Basia and I were in a relationship at the time, so it seemed natural for me to leave with her".
Basia and Danny White moved on to CBS and three years later released Time And Tide. Was it good? Hell yeah!

The disbandment made Reilly look for partners to reboot the Bianco server and he found it in former Wham! keyboard player Mark Fisher. They released a series of albums throught the nineties (each one full of nice surprises) and circa 2000, Fisher took a leave of absence. Reilly then called back Trzetrzelewska and White who'd been working together since the break-up and recorded a reunion album, Matt's Mood, which is a pleasure to listen to, but way less innocent and intense than Whose Side Are You On?. They went on tour in Europe and the audiences went nuts. Currently, Basia and White are working on a Basia solo project but no news of Reilly's involvment.

Whose Side Are You On? is a masterpiece, period, and the kick-off of one of the most underrated acts in pop history. Too bad Matt Bianco is just widely known for their 1988 hit "Don't Blame It On That Girl" (from the album Indigo, which is a very good record and we can talk about this later.) After finishing listening to it, we realize there's so much to discover out there...


Tuesday, February 12, 2013


El gran Alan Parsons y su Live Project aterrizan este 24 de febrero en el Uptown Theater de Napa, California. Vamos a verlo y por una vez no veremos la transmisión de los Óscares. La estaremos grabando mientras Parsons y su banda tocan "Eye In The Sky", "Games People Play" y, espero, "I Robot". Tickets a la venta aquí: http://www.uptowntheatrenapa.com/event/alan-parsons-live-project/

Saturday, February 9, 2013




(Terrascape/ Celluloid/ EMI Odeón, 1971. Relanzado por MCA en 2001) 
FELA RANSOME KUTI AND THE AFRICA 70 WITH GINGER BAKER



Ginger Baker se salió de Cream, formó Blind Faith con Eric Clapton y Steve Winwood y no duraron más de un LP y se largó a recorrer el mundo buscando sonidos nuevos —después de haber tocado en un supergrupo como Cream, tenía que convencerse de que había algo más que eso—. En Nigeria conoció al gran músico y líder de opinión Fela Ransome Kuti (1938-1997) y grabaron un interesantísimo acetato lleno de sonidos Afro-occidentales, los más nigerianos posibles.

Eran las composiciones de Kuti, un músico politizado en extremo, capaz de hacer ver a Rage Against The Machine como bebés de pecho esperando a mamar la teta gorda del gobierno. Fela tenía la fuerza y el ritmo, era el visionario, el líder, y después de este disco vendrían maravillas indescriptibles en su trabajo, y horrores y violencia en su vida. Declararía la independencia de su casa como si fuera un país dentro de Nigeria y el gobierno lo atacaría cuantas veces sea necesario para acallar a él y a sus seguidores. Pero no lo lograron. Fue el SIDA quien lo calló en 1997, cuando era ya un ídolo absoluto. Su filosofía era contundente, política y a prueba de balas. No se alió a ningún partido, ideología o religión; es más, creó la suya.

Live es un disco muy bailable. Aunque al parecer Ginger Baker sólo toca la batería en un tema, "Ye Ye De Smell," éste efectúa un solo que ningún baterista debe dejar de escuchar para aprender cómo mantener el ritmo y hacer saber a los demás músicos quién lleva la canción por las astas. Es una paliza a los percusionistas del mundo que creen conseguir todo el sentimiento africano cuando realizan grabaciones edulcoradas con melodías "pop" francamente apáticas. De lejos es un excelente ejemplo de lo que es la música africana y un CD infaltable en una colección de música bailable para armar una super fiesta.

Recuerdo una fiesta en febrero del 2005 en San Francisco, el DJ tuvo el gusto de poner el primer tema del disco, "Let's Start," y en verdad fue toda una revolución. Los vientos estallando desde los parlantes, el riff de bajo repetitivo y seductor, y en medio los gritos de Fela anunciando que la música empieza. Siempre empieza.

Saturday, February 2, 2013


Mondo Exotica, first volume of the Ultra-Lounge Series by Capitol Records, is the Album of the Week for February 2-9, 2013. Its tracks will be played randomly on our regular rotation, 24/7. A marvelous record full of wanderlust and mystery, with superb performers like Martin Denny, Les Baxter and Yma Sumac. Highly recommendable for Tiki bars, bachelor pads (if you still think you can party like it's 1955) and muzak for places like comic book stores or tattoo parlors.

The album is available on Amazon.